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Vue d'artiste de la sonde Hayabusa 2 en orbite autour de l'astéroïde Ryugu © Jaxa

La mission de la sonde japonaise Hayabusa 2, en orbite autour de l’astéroïde Ryugu, est extrêmement ambitieuse. La dernière péripétie de cette mission s’est déroulée il y a tout juste quelques heures. Hayabusa 2 a lancé vers l’astéroïde un projectile de 2 kg qui s’est écrasé au sol, formant un nouveau cratère. Une expérience dangereuse pour la sonde, qui aurait pu être touchée par les débris. L’impacteur a ainsi été largué en premier, suivi par une caméra ayant pour mission de filmer la scène. Hayabusa 2 s’est entre temps éloigné afin de se mettre à l’abri de l’autre côté de l’astéroïde.

Image réalisée lors de l'impact, le 5 avril 2019

Image réalisée lors de l'impact, le 5 avril 2019 © Jaxa

D’ici une quinzaine de jours, la sonde devrait se poser brièvement sur la zone d’impact et recueillir des échantillons du sol. Ces derniers seront stockés dans un conteneur, en plus de ceux recueillis le 22 février lors d’un premier prélèvement. Hayabusa 2 et sa précieuse cargaison quitteront Ryugu en fin d’année. Les échantillons de sol devraient ainsi être récupérés sur Terre en décembre 2020. Ils permettront de mieux comprendre la formation et l’évolution des astéroïdes.