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Image tirée d’une vidéo de la Nasa montrant La Terre en forme de croissant à l’horizon après un survol de la Lune par la capsule Orion, le 5 décembre 2022 © Nasa TV/AFP Handout

La capsule spatiale Orion de la Nasa a réalisé lundi un survol de la Lune à moins de 130 kilomètres de sa surface, une spectaculaire manœuvre qui marque le début du chemin retour vers la Terre pour cette première mission du programme Artemis.

En effectuant ce survol très proche de la surface, le vaisseau a profité de l’attraction gravitationnelle de la Lune pour se propulser sur sa trajectoire retour. La communication avec la capsule a été interrompue durant 30 minutes lorsqu’elle est passée derrière la face cachée de la Lune. L’indispensable poussée du moteur principal du module de service européen, qui propulse la capsule, a duré un peu plus de trois minutes. « Nous ne pourrions pas être davantage satisfaits des performances du vaisseau », a déclaré plus tard Debbie Korth, responsable adjointe pour Orion. 

Devant les images transmises en direct une fois la communication rétablie, « nous avons dû marquer une pause, et juste regarder : wahou, nous sommes en train de dire au revoir à la Lune », a-t-elle raconté durant une conférence de presse. Il s’agissait de la dernière grosse manœuvre de la mission. Cette dernière avait débuté avec le décollage de la nouvelle méga-fusée de la Nasa le 16 novembre, pour un voyage devant durer 25 jours et demi au total. 

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Schéma de la capsule Orion de la Nasa, qui dans le cadre du programme américain Artémis transportera des astronautes vers la Lune et les ramènera sur Terre © AFP/Archives Gal Roma

Orion n'effectuera désormais que de légères corrections de trajectoire jusqu'à son amerrissage dans l'océan Pacifique, au large de la ville américaine de San Diego, dimanche 11 décembre à 17h40 GMT. Sa descente sera freinée par une série de 11 parachutes, puis elle sera récupérée et hissée à bord d'un navire de la marine américaine. Au cours de la mission, Orion a passé environ six jours en orbite distante autour de la Lune. 

Il y a une semaine, ce tout nouveau vaisseau a battu le record de distance pour une capsule habitable, en s'aventurant à un peu plus de 432000 km de notre planète - plus loin que les missions Apollo. À son retour sur Terre, la capsule aura parcouru plus de 2,2 millions de kilomètres au total, a indiqué Mike Sarafin, responsable de la mission. 

La capsule ne transporte pas de passager, le but de cette mission Artemis 1 étant de vérifier que le véhicule est sûr pour un futur équipage. L'objectif principal est de tester la résistance du bouclier thermique d'Orion - le plus grand jamais construit - lorsqu'il rentrera dans l'atmosphère terrestre à une vitesse de 40000 km/h. Il devra supporter une température moitié aussi chaude que la surface du Soleil (2800°C).

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Chronologie et localisation des missions américaines sur la Lune à l’occasion des 50 ans de la mission Apollo 17 © AFP

Avec le programme Artemis, les Américains entendent établir une présence durable sur la Lune, afin de préparer un voyage vers Mars. La mission Artemis 2 emmènera quant à elle des astronautes jusqu’à la Lune, toujours sans y atterrir. Cet honneur sera réservé à l’équipage d’Artemis 3, qui alunira pour la première fois sur le pôle sud de la Lune. 

Officiellement, ces missions doivent avoir lieu en 2024 et 2025, respectivement.