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les paricules expulsées par Bennu

Des fragments éjectés de l'astéroïde Bennu. Les points blancs sur l'image ne sont pas de étoiles, mais des particules venant de l'astéroïde

Les astéroïdes sont des agglomérats de cailloux inertes. C’est en tout cas ce qu’on pensait jusqu’à ces dernières semaines. Mais la sonde américaine OSIRIS-Rex, en orbite depuis fin 2018 autour de l’astéroïde Bennu, vient de montrer que celui-ci éjecte dans l’espace une partie des matériaux qui le compose. À une vingtaine de reprises, la sonde a observé de la matière, cailloux ou grains de sable, qui s’échappaient de l’astéroïde de 500 m de diamètre. On ignore encore quel est le mécanisme à l’œuvre, mais les observations sont claires. Peut-être est-ce dû à la présence d’eau gelée dans le sous-sol de l’astéroïde. La réponse sera donnée quand la sonde OSIRIS-Rex recueillera un échantillon de l’astéroïde et le rapportera sur Terre. Ce retour d’échantillon est attendu pour 2023.