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Décollage d’une fusée de la Nasa transportant un mini télescope Hubble, depuis le centre spatial d’Arnhem, le 26 juin 2022 en Australie © Nasa/AFP

Le premier vol spatial de la Nasa depuis un site commercial situé hors des États-Unis a décollé dimanche soir de l’Outback australien, un moment «historique» pour l’industrie spatiale du pays. Il s’agit du premier de trois vols prévus au total au départ du centre spatial d’Arnhem (nord de l’Australie). La fusée, qui transporte un petit télescope spatial décrit comme un « mini Hubble », a décollé jusqu’à 350 km d’altitude dans la nuit étoilée.

« C’est un moment historique pour nous en tant que société en particulier, mais c’est aussi historique pour l’Australie », a déclaré à l’AFP le PDG d’Equatorial Launch Australia, Michael Jones, avant le décollage. Sa société détient et exploite le site de lancement situé dans l’extrême nord de l’île. M. Jones a décrit le décollage de dimanche comme le coming out de l’industrie spatiale australienne et salué la chance de travailler avec la Nasa.

Après plusieurs délais dus à la pluie et au vent, la fusée-sonde suborbitale a pu partir étudier les rayons X émanant des étoiles Alpha Centauri A et B, qui ensemble forment une étoile binaire. Une fois atteint l’apogée, la charge utile de la fusée doit enregistrer des données sur le système binaire avant de redescendre sur terre à l’aide d’un parachute. Selon la Nasa, ce lancement livrera un aperçu unique sur d’autres systèmes solaires et offira de nouvelles opportunités aux scientifiques.

« Nous sommes impatients de lancer d’importantes missions scientifiques depuis l’hémisphère Sud et d’observer des objectifs que nous ne pouvons voir depuis les États-Unis », avait déclaré Nicky Fox, directrice du département d’héliophysique de la Nasa, en présentant la mission à Washington. M. Jones a expliqué que la localisation unique avait compliqué les préparatifs : les fusées doivent être amenées depuis Darwin jusqu’au site — 28 heures de route — et il a fallu des années de travail pour obtenir toutes les autorisations officielles.

Le prochain lancement est prévu le 4 juillet, laissant peu de temps à l’équipe — le temps de « nous dépoussiérer, prendre une journée de repos, puis nous y remettre », selon M. Jones. 

C’est la première fusée de la Nasa à décoller d’Australie depuis 1995.