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Ouverture de la conférence de l’Onu sur les océans, le 27 juin 2022 à Lisbonne, au Portugal © AFP Carlos Costa

Des milliers de responsables politiques, d’experts et défenseurs de l’environnement sont rassemblés à partir de lundi à Lisbonne à l’appel de l’Onu pour œuvrer à la préservation de la santé fragile des océans et éviter les « effets en cascade » qui menacent l’environnement et l’humanité.

« Malheureusement, nous avons pris l’océan pour acquis. Nous sommes actuellement confrontés à ce que j’appellerais un état d’urgence des océans », a déclaré le secrétaire général des Nations unies, le Portugais Antonio Guterres, lors de son discours d’ouverture d’une conférence de cinq jours plusieurs fois reportée pour cause de pandémie (elle devait initialement se tenir en avril 2020). « Notre échec à préserver l’océan aura des effets en cascade », a-t-il souligné.

Les mers, qui recouvrent plus des deux tiers de la surface de la planète, génèrent la moitié de l’oxygène que nous respirons et représentent une source vitale de protéines pour le quotidien de milliards de personnes.

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Infographie sur la dégradation environnementale des océans causée par l’activité humaine © AFP John Saeki

L’océan joue par ailleurs un rôle clé pour la vie sur Terre en mitigeant les impacts du changement climatique. Mais le coût en est considérable.

En absorbant environ un quart de la pollution au CO2, alors même que les émissions ont augmenté de 50 % au cours des 60 dernières années, la mer est devenue plus acide, ce qui déstabilise les chaînes alimentaires aquatiques et réduit la capacité à capter toujours plus de gaz carbonique.

Et, en résorbant plus de 90 % de l’excès de chaleur provoqué par le réchauffement climatique, l’océan subit de puissantes vagues de chaleur marine qui détruisent de précieux récifs coralliens et les zones mortes privées d’oxygène se répandent.

« Nous n’avons encore qu’une petite idée de l’ampleur de la dévastation provoquée par le changement climatique sur la santé des océans », a affirmé à l’AFP Charlotte de Fontaubert, principale experte de l’économie bleue à la Banque mondiale.

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Carte représentant les lieux où des études scientifiques ont repéré la présence de plastique dans les mers depuis 1960, selon les données de l’Alfred Wegener Institute © AFP Kenan Augeard

Au rythme actuel, la pollution plastique va tripler d’ici 2060, à un milliard de tonnes par an, selon un rapport récent de l’OCDE. Les micro-plastiques provoquent déjà chaque année la mort d’un million d’oiseaux et plus de 100 000 mammifères marins.

Les participants à la réunion de Lisbonne discuteront des propositions pour y remédier, qui vont du recyclage à l’interdiction totale des sacs en plastique.

Le problème de la surpêche est également au programme de la conférence de cinq jours, organisée conjointement par le Portugal et le Kenya. « Au moins un tiers des stocks de poissons sauvages sont trop pêchés et moins de 10 % de l’océan est protégé », commente à l’AFP Kathryn Mathews, directrice scientifique de l’ONG américaine Oceana. « Des navires de pêche illégaux font des ravages en toute impunité, en eaux côtières comme en haute mer », souligne-t-elle.

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Pollution plastique dans l’océan Indien en décembre 2021 © AFP/Archives Olivier Morin

Les débats porteront également sur un éventuel moratoire visant à protéger les fonds marins de l’exploitation minière à la recherche de métaux rares nécessaires à la fabrication de batteries pour la filière florissante des véhicules électriques.

Une coalition rassemblant près d’une centaine de pays préconise par ailleurs une mesure phare visant à déclarer des zones de protection couvrant 30 % des océans et de la terre de la planète.

Autre sujet central, « l’alimentation bleue » censée faire des océans un moyen de subsistance à la fois durable et socialement responsable.

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Des déchets plastiques sur une plage de Koh Samui, en Thaïlande, en janvier 2021 © AFP/Archives Mladen Antonov

De nombreux ministres et quelques chefs d’Etat, dont le président français Emmanuel Macron, attendu jeudi, participeront à cette réunion qui, pourtant, n’a pas vocation à devenir une séance de négociations formelles.

Certains participants en profiteront néanmoins pour défendre une politique ambitieuse pour les océans en vue des deux sommets cruciaux qui se tiendront en fin d’année : la conférence de l’Onu sur le climat (COP27) aura lieu en novembre en Egypte, suivie en décembre par la très attendue conférence des Nations unies sur la biodiversité COP15, qui se déroulera au Canada sous présidence chinoise.