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Crâne de tricératops © AFP Christophe ARCHAMBAULT

« Big John », le plus grand tricératops connu, vieux de plus de 66 millions d'années, doté d'un squelette de 8 mètres de long, sera exposé du 18 au 20 octobre dans les salons de l'Hôtel Drouot, à Paris, avant sa vente aux enchères le lendemain.

Le crâne de deux mètres de large, les quelque 200 os et les grandes cornes de l'animal étaient mardi en cours de montage derrière les vitrines d'une galerie d'exposition, dans le quartier du Marais, au centre de Paris.

Estimé entre 1,2 et 1,5 million d'euros, ce spécimen unique pour cette taille, complet à plus de 60 % (75 % pour le crâne), a été découvert en 2014 aux États-Unis, dans le Dakota du sud, par le géologue Walter W. Stein Bill. La restauration du fossile a été réalisée à Trieste en Italie.

L'animal préhistorique a vécu dans Laramidia, une île-continent disparue qui s’étendait de l’actuelle Alaska jusqu’au Mexique. Sa mort dans une plaine inondable, probablement après un combat comme l'indique une lacération près du crâne, a permis la conservation du squelette dans la vase, un sédiment sans activité biologique.

Pour la première fois sur le marché, « Big John » sera mis aux enchères le 21 octobre par la maison de ventes Giquello. Du 18 au 20 octobre, le tricératops sera exposé dans les salons de l'Hôtel Drouot, à Paris.

« Pour ce tricératops qui dispose d'une licence d'exportation mondiale, on a une dizaine d'acheteurs possibles », a déclaré Alexandre Giquello, commissaire-priseur. « Nous présentons en même temps un fémur de diplodocus de 150 millions d'années et un crâne de mammouth vieux de 100 000 ans ». 

Cette vente intervient alors que l'engouement pour les squelettes de dinosaures ne se dément pas. Les prix atteignent des sommes record, au grand dam des musées et centres de recherches, souvent dans l'impossibilité de surenchérir.

En octobre, un rare squelette d'allosaure, l'un des plus anciens dinosaures, considéré comme le « grand-père » du redoutable T-Rex, a été adjugé à Paris à un enchérisseur anonyme un peu plus de 3 millions d'euros (avec les frais), deux fois l'estimation haute.

Quelques semaines avant, à New York, un squelette de T-Rex de 67 millions d'années a été vendu 31,8 millions de dollars, pulvérisant ainsi les records pour un dinosaure, alors que l'estimation avait été fixée entre 6 et 8 millions de dollars. 

En 2020 toutefois, plusieurs dinosaures proposés à Paris n'avaient pas trouvé preneurs, les prix de réserve n'ayant pas été atteints.