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Un enfant apprend à faire du surf sur une plage des Pays-Bas, à Noordwijk, le 28 juillet 2021 © ANP/AFP Ramon van Flymen

Ils sont les plus grands du monde… mais ils rapetissent : la génération de Néerlandais née en 2001 est plus petite que celle née en 1980, a indiqué vendredi une étude menée par l’Office central des statistiques (CBS). Un homme néerlandais de 19 ans mesure aujourd’hui en moyenne 182,9 centimètres, contre 183,9 cm pour un homme né en 1980. Une femme néerlandaise de 19 ans mesure en moyenne 169,3 centimètres contre 170,7 cm pour celles nées en 1980.

Différents facteurs, notamment l’immigration et le régime alimentaire, expliquent probablement ce changement de taille, qui inverse un siècle et demi de croissance rapide dans le pays, a indiqué l’étude. « Au cours du siècle dernier, nous sommes devenus de plus en plus grands, mais depuis 1980, la croissance s’est arrêtée », a souligné l’étude. « Les hommes nés en 2001 perdaient en moyenne 1 centimètre par rapport à la génération de 1980, et les femmes en moyenne 1,4 centimètre ».

Toutefois, « les Pays-Bas restent la nation la plus grande du monde », souligne le CBS dans son communiqué. Les Néerlandais devancent ainsi les individus de sexe masculin du Monténégro, en deuxième position, suivis de l’Estonie et de la Bosnie. Les Néerlandaises sont plus grandes que les femmes du Monténégro, du Danemark et de l’Islande, a précisé le CBS, citant les chiffres d’un réseau mondial de scientifiques de la santé (NCD-RisC). Quant aux hommes de plus petite taille, ils se trouvent au Timor oriental, tandis que les femmes les plus petites sont localisées au Guatemala. 

Les raisons de cette réduction de taille ne sont pas totalement claires. L’un des facteurs serait, selon l’étude, l’immigration, « en particulier des personnes d’origine non occidentale », qui tendent à être plus petites. Mais la croissance a également « stagné » chez les Néerlandais dont les parents et grands-parents sont nés aux Pays-Bas, précise-t-elle. Les hommes n’ont plus grandi depuis les années 1980 tandis qu’il y a une « tendance descendante » chez les femmes. Cela pourrait s’expliquer par la « limite biologique » mais c’est aussi probablement lié à « de mauvaises habitudes alimentaires et un apport énergétique excessif durant la période de croissance ». L’étude se base sur des auto-mesures de 719 000 Néerlandais âgés de 19 à 60 ans. 

Les Néerlandais n’ont pas toujours été aussi grands. Au début du 19e siècle, ils étaient petits par rapport aux normes européennes, ne commençant à progresser dans le classement qu’à partir des années 1840. 

Il y a un siècle, les hommes les plus grands se trouvaient aux Etats-Unis ou en Scandinavie. Ce n’est qu’avec la génération née à la fin des années 1950 que les Néerlandais ont finalement remporté le titre. Un mythe populaire, considérant que les amateurs de fromages néerlandais sont grands parce qu’ils consomment beaucoup de produits laitiers, a été déconstruit par les scientifiques. Une plus grande prospérité ainsi qu’une « sélection naturelle dans laquelle les hommes et les femmes plus grands avaient plus d’enfants que les couples plus petits » est probablement la vraie raison de la taille statistiquement élevée des Néerlandais.