La première mission spatiale arabe vers Mars, menée par les Emirats arabes unis, doit décoller ce jeudi, après un léger report dû à la météo, afin de fournir une image complète de la dynamique de la température dans l'atmosphère de la planète rouge. 

Le lancement de la sonde nommée « Al-Amal » (« Espoir » en français), prévu mardi à 22H51, heure de Paris, à partir du centre spatial japonais de Tanegashima, a été reprogrammé en raison d'une mauvaise météo jeudi à 22H43, heure de Paris (vendredi à 05H43 au Japon et 00H43 aux Emirats).

Les ambitions spatiales de ce pays du Golfe riche en pétrole sont perçues comme une réminiscence de l'âge d'or des grandes réalisations culturelles et scientifiques du Moyen-Orient. En voici quelques éléments de compréhension.

Logo de la première mission spatiale arabe vers Mars, menée par les Emirats arabes unis, le 5 juillet 2020 au centre spatial Mohammed Bin Rashid à Dubaï © AFP/Archives GIUSEPPE CACACE

Logo de la première mission spatiale arabe vers Mars, menée par les Emirats arabes unis, le 5 juillet 2020 au centre spatial Mohammed Bin Rashid à Dubaï © AFP/Archives GIUSEPPE CACACE

Multitude de projets

L'Etat fédéré composé de sept émirats (ou principautés), parmi lesquels la capitale Abou Dhabi et le clinquant Dubaï, dispose de neuf satellites en état de marche en orbite et prévoit d'en lancer huit autres dans les années à venir.

En septembre 2019, Hazza al-Mansouri fut le premier Emirati à être envoyé dans l'espace, à bord d'une fusée Soyouz, et le premier citoyen arabe à séjourner dans la station spatiale internationale (ISS).

Les ambitions du pays vont encore plus loin puisqu'il projette de construire une colonie humaine sur Mars d'ici 2117. 

Entre-temps, il prévoit de créer une « cité scientifique » dans le désert en périphérie de Dubaï, afin de simuler les conditions martiennes et de développer la technologie nécessaire pour coloniser la planète.

Les Emirats envisagent également des projets miniers et de tourisme spatial. Ils ont signé un protocole d'accord avec Virgin Galactic, la société de tourisme spatial du milliardaire britannique Richard Branson.

Photo transmise par le centre spatial Mohammed Bin Rashid le 9 juillet 2020, montrant une équipe travaillant au sein du centre © Mohammed Bin Rashid Space Centre / AFP / Archives

Photo transmise par le centre spatial Mohammed Bin Rashid le 9 juillet 2020, montrant une équipe travaillant au sein du centre © Mohammed Bin Rashid Space Centre / AFP / Archives

Le voyage de l'« espoir »

Prochaine étape donc : le lancement de la sonde « Al-Amal ». 

La sonde de 1350 kg, de la taille d'un 4x4, devrait décoller du centre spatial japonais de Tanegashima le 17 juillet à l'heure japonaise (le 16 en heure GMT), mais avec une fenêtre de lancement qui s'étend jusqu'au début du mois d'août, en fonction de certaines variables, parmi lesquelles la météo.

Il faudra sept mois pour parcourir les 493 millions de kilomètres jusqu'à Mars, à temps pour marquer le 50ème anniversaire de l'unification des sept émirats en 2021.

La sonde restera en orbite pendant toute une année martienne, soit 687 jours.

Des ingénieures dans le couloir du centre spatial Mohammed Bin Rashid, à Dubaï le 5 juillet 2020 © AFP/Archives GIUSEPPE CACACE

Des ingénieures dans le couloir du centre spatial Mohammed Bin Rashid, à Dubaï le 5 juillet 2020 © AFP/Archives GIUSEPPE CACACE

Inspirer la jeunesse

Trois instruments fixés sur « Espoir » fourniront une image complète de l'atmosphère de Mars tout au long de l'année martienne. 

Un spectromètre infrarouge mesurera la basse atmosphère et analysera la structure de la température. Un imageur haute résolution fournira des informations sur les niveaux d'ozone. Et enfin, un spectromètre ultraviolet mesurera les niveaux d'oxygène et d'hydrogène à une distance pouvant atteindre 43.000 kilomètres de la surface. 

La compréhension des atmosphères d'autres planètes doit permettre de mieux comprendre le climat de la Terre, affirment les responsables de la mission spatiale.

« Les Emirats voulaient envoyer un message fort à la jeunesse arabe et lui rappeler le passé, que nous étions autrefois des générateurs de savoir », explique Omran Charaf, le responsable du projet de la mission.

Dans une région secouée par les conflits et plombée par des difficultés économiques, le projet est aussi considéré comme un moyen d'inspirer toute une génération et lui rappeler l'apogée des avancées scientifiques du Moyen-Âge.