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Décollage d'une fusée Soyouz du cosmodrome de Vostotchnye, le 1er juillet 2021 dans l'Extrême-Orient russe © Russian Space Agency Roscosmos/AFP/Archives Handout

Une fusée russe Soyouz, opérée par l'européen Arianespace, a lancé jeudi 36 nouveaux satellites de l'opérateur britannique OneWeb, qui déploie une constellation pour fournir un internet haut débit partout dans le monde. La fusée a décollé à 09H40 GMT du cosmodrome de Vostotchny, en Extrême-Orient, selon des images diffusées en direct par l'agence spatiale russe Roscosmos.

« Le décollage de Vostotchny s'est déroulé normalement. La séparation de l'unité principale et le premier allumage du moteur de marche de l'unité d'accélération Frégate ont eu lieu à l'heure prévue », a indiqué sur Twitter le patron de l'agence spatiale russe, Dmitri Rogozine. Il s'agit du septième lancement de satellites OneWeb cette année, trois semaines après celui du 14 septembre. Au total, 358 satellites seront désormais en orbite pour cette constellation. OneWeb, détenu par le gouvernement britannique avec l'indien Bharti, prévoit un internet mondial opérationnel fin 2022 grâce à un réseau de 650 satellites.

En vertu d'un contrat avec l'européen Arianespace confirmé en septembre 2020, 16 tirs de Soyouz sont prévus entre décembre 2020 et fin 2022 pour achever le réseau. Plusieurs projets en vue de mettre en place des constellations fournissant, de l'espace, un internet global sont en cours de réalisation.

Le milliardaire américain Elon Musk, patron de la société spatiale SpaceX, a déjà mis en orbite à cette fin plus de 1.500 satellites pour créer le réseau Starlink. Le fondateur d'Amazon, l'Américain Jeff Bezos, a de son côté un projet similaire baptisé Kuiper. La Russie souhaite, elle, rester dans la course spatiale et a multiplié les projets ambitieux allant du tourisme spatial à la construction de sa propre station en orbite pour remplacer son segment vieillissant sur l'ISS.