Une image de la Nasa montre la capsule Dragon de SpaceX arrimée à la Station spatiale internationale le 17 novembre 2020 © Nasa TV/AFP

Une image de la Nasa montre la capsule Dragon de SpaceX arrimée à la Station spatiale internationale le 17 novembre 2020 © Nasa TV/AFP

La capsule Dragon de SpaceX transportant quatre astronautes, trois américains et un japonais, s’est arrimée dans la nuit de lundi à mardi à la Station spatiale internationale (ISS). La première phase de l’amarrage à l’ISS, la « soft capture », s’est achevée mardi à 4 h 1 GMT, selon des images diffusées en direct sur internet par la Nasa. La deuxième phase, ou « hard capture », a eu lieu quelques minutes plus tard.

La capsule, baptisée « Resilience », a été lancée par une fusée Falcon 9 de la firme privée SpaceX, le nouveau moyen de transport spatial de la Nasa après neuf ans de dépendance envers la Russie. « C’est un grand jour pour les États-Unis d’Amérique et pour le Japon », a déclaré Jim Bridenstine, chef de la Nasa, lors d’une conférence de presse.

La fusée Falcon a décollé à l’heure prévue lundi soir du centre spatial Kennedy avec Michael Hopkins, Victor Glover, Shannon Walker et Soichi Noguchi sanglés dans la capsule Dragon fixée au sommet. Le premier étage s’est détaché rapidement avant de revenir amerrir sur un navire-drone, la marque de fabrique de SpaceX. Douze minutes après le décollage, à 200 km d’altitude et une vitesse de 27 000 km/h, la capsule Dragon s’est détachée du second étage. 

SpaceX a confirmé qu’elle était sur la bonne orbite pour rejoindre l’ISS un peu plus de 27 heures plus tard. « Elle opère comme il faut », a confirmé la numéro deux de SpaceX, Gwynne Shotwell, lors d’une conférence de presse. Les astronautes, qui rejoignent dans la station deux Russes et une Américaine, resteront six mois dans le laboratoire orbital, filant autour de la Terre à 400 km au-dessus des océans.

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Une image de la Nasa montre la capsule Crew Dragon de SpaceX s’approchant de l’ISS avec quatre astronautes à son bord, le 17 novembre 2020 © Nasa TV/AFP

Ce premier vol « opérationnel » fait suite à la mission de démonstration réussie de mai à août, lors de laquelle deux astronautes américains ont été conduits vers l’ISS puis ramenés sur Terre sans encombre par SpaceX, première société privée à accomplir cette prouesse technologique. Au total, SpaceX doit lancer deux autres vols habités en 2021 pour la Nasa, dont au printemps avec l’Européen Thomas Pesquet, et quatre missions de ravitaillement cargo dans les 15 prochains mois. Et SpaceX pourrait également ajouter « une autre mission amusante, je vous en parlerai plus tard », a glissé Mme Shotwell.

« La Nasa était un désastre fini quand nous avons pris les choses en main. Aujourd’hui, c’est le centre spatial le plus couru et le plus avancé du monde, de loin ! » a tweeté le président Donald Trump, s’appropriant le succès d’un programme lancé par ses deux prédécesseurs. Le président élu démocrate Joe Biden a également félicité la Nasa et SpaceX. « C’est la preuve du pouvoir de la science et de ce que nous pouvons accomplir en combinant innovation, inventivité et détermination », a-t-il tweeté.

Un problème du système de contrôle de la température dans l’habitacle s’est produit mais a été rapidement résolu. « C’était juste un petit problème de démarrage », a confirmé Kathy Lueders, cheffe des vols habités de la Nasa. 

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ISS et la capsule Dragon de SpaceX arrimée, le 17 novembre 2020 © Nasa TV/AFP Agustin Paullier

Il a fallu neuf ans aux Américains pour certifier le successeur des navettes, mises à la retraite en 2011. La Nasa a choisi des partenariats public-privé. Un second appareil, Starliner, fabriqué par Boeing, a pris du retard et pourrait être opérationnel dans un an.

La Nasa espère poursuivre la coopération avec la Russie. Elle a proposé des échanges de sièges, mais les négociations entre la Nasa et Roskosmos traînent. La réalité est que les liens entre Washington et Moscou dans le domaine spatial, l’un des rares où ils restaient bons, se distendent. 

Rompant avec plus de 20 ans de coopération sur l’ISS, la Russie ne participera pas à la prochaine mini-station voulue par la Nasa autour de la Lune, la Gateway.

Pour Artemis, ce programme américain de retour sur la Lune en 2024, la Nasa a signé des partenariats avec d’autres agences spatiales, dont le Japon et l’Europe, mais l’avenir n’est pas dégagé : elle n’a pas encore reçu du Congrès américain les dizaines de milliards de dollars nécessaires pour le finaliser. Et Joe Biden n’a pas repris à son compte l’objectif de 2024.

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Dimensions et caractéristiques de la capsule Crew Dragon de SpaceX © AFP