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Le miroir principal du télescope James Webb au centre de la Nasa à Houston (Texas), le 16 mai 2017 © Nasa/AFP/Archives Chris Gunn

Le lancement du télescope spatial James Webb par une fusée Ariane 5 depuis Kourou, reporté à de multiples reprises, a été confirmé pour le 25 décembre par l’Agence spatiale européenne, Arianespace et la Nasa mercredi.

Le lanceur avec sa charge utile, actuellement à l’abri dans le bâtiment d’assemblage final, sera transféré vers le pas de tir jeudi matin, a tweeté Stéphane Israël, directeur d’Arianespace. Ce lancement a déjà été repoussé à trois reprises depuis son arrivée à Kourou au Centre spatial guyanais en octobre.

La première était liée à un incident survenu durant les préparatifs du télescope fin novembre et la seconde à un problème de communication avec le système au sol. Mardi, « des mauvaises conditions météorologiques » ont provoqué un nouveau retard, a indiqué la Nasa dans un communiqué.

Construit par la Nasa avec la coopération de l’Agence spatiale européenne (ESA) et de l’Agence spatiale canadienne, l’engin spatial doit permettre d’explorer aussi bien les premiers âges de l’univers que l’évolution des galaxies ou encore les caractéristiques des exoplanètes. Son lancement doit avoir lieu « aussitôt que possible dans la fenêtre de tir commençant à 12h 20GMT », a tweeté l’ESA. La Nasa a précisé que cette fenêtre de tir était de 32 minutes.