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L'astéroïde Gault photographié par le télescope Hubble le 22 mars 2019 © Nasa, Esa, K. Meech et J. Kleyna (University of Hawaii), O. Hainaut (Eso)

La frontière entre astéroïde – un petit objet rocheux né lors de la formation du Système solaire – et comète – morceau de gaz gelé orbitant autour du Soleil – est décidément ténue. Ainsi, des images de l’astéroïde Gault montrent ce petit corps de quatre kilomètres littéralement... en train de s’évaporer. La première alerte remonte à début janvier, lorsqu’un télescope basé à Hawaï a détecté fortuitement un panache de débris entourant cet astéroïde découvert en 1988. Des observations du télescope spatial Hubble, le 22 mars, ont ensuite révélé deux panaches cométaires s’échappant de l’astéroïde. Il s’agit d’un type rare de désintégration, probablement causée par une augmentation de la période de rotation de Gault. Celle-ci est proche de deux heures, c’est-à-dire la limite de dislocation d’un petit corps. Ce phénomène, débuté il y a une centaine de millions d’années, détruira sans doute, à terme, cet astéroïde.