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Une orque âgée de 72 ans © Kenneth Balcomb, Center for Whale Research

Les orques qui ont encore leur grand-mère maternelle survivent plus longtemps que les autres, surtout quand le poisson est rare, rapportent des scientifiques lundi 9 décembre dans une étude qui ajoute une pierre à la connaissance d’un phénomène rare chez les mammifères : la ménopause.

Les orques femelles cessent de se reproduire après 30 ou 40 ans, mais vivent encore des décennies au-delà. Seules les humaines, les orques et trois autres espèces de cétacés (béluga, narval et globicéphale) connaissent la ménopause.

Une hypothèse est que cette évolution permet aux femelles post-ménopause d’aider leurs descendants, ce qui est appelé « l’effet grand-mère » chez les humains. Mais la théorie n’avait pas été observée scientifiquement chez des baleines.

« C’est le premier exemple non-humain d’un effet grand-mère chez une espèce connaissant la ménopause », explique l’auteur principal Daniel Franks, de l’université de York. L’étude a été publiée dans la revue scientifique américaine Pnas.

« Cela a aussi été observé chez les éléphants, mais elles peuvent se reproduire jusqu’à la fin de leur vie », ajoute Daniel Franks. On ne sait pas expliquer pourquoi des cétacés ont la ménopause et pas les éléphantes ni les autres espèces.

Pour ces travaux, les scientifiques ont exploité plus de 40 ans de données de recensement sur deux groupes d’orques qui vivent au large de la côte nord-ouest des États-Unis et de la Colombie britannique au Canada.

Une orque femelle

Une orque femelle chasse des harengs le 14 janvier 2019, dans le fjord de Reisafjorden, près de la ville de Tromso en Norvège © AFP/Archives Olivier Morin

Les chercheurs savaient identifier les individus par la forme des nageoires, les taches près de l’aileron et les diverses égratignures de leurs corps. Le sexe était révélé par la pigmentation autour des parties génitales et par la taille adulte de l’aileron.

Quant aux liens familiaux, ils ont été identifiés par l’observation des groupes. Sur 378 petits-enfants étudiés, ceux dont la grand-mère maternelle était morte dans les deux années précédentes avaient un taux de mortalité 4,5 supérieur aux autres dans cette période. Le lien était encore plus marqué quand le saumon était rare dans la région. Comment l’expliquer ?

Les scientifiques avaient déjà noté que les orques plus âgées menaient leur groupe vers les eaux plus poissonneuses. « On les a déjà vu partager leur nourriture avec les plus jeunes. On les soupçonne aussi de faire du baby-sitting », souligne Daniel Franks.

Une hypothèse pour expliquer l’utilité de la ménopause est que cela réduit la concurrence entre mères et filles pour la reproduction. Mais cela n’expliquerait pas pourquoi les éléphantes, qui ne connaissent pas la ménopause, aident aussi leurs petits-enfants. L’équipe poursuit ses recherches pour observer plus finement le fonctionnement des groupes des baleines, à l’aide de drones notamment.