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Peuplement d'arbres isolés dans le nord du Mali (Gourma) © Pierre Hiernaux- GET

Le nombre d’arbres peuplant l’ouest du Sahara, le Sahel et la zone soudanienne dépasse les attentes des scientifiques.

Plus de 1,8 milliard d’entre eux ont été localisés grâce à une collaboration internationale comprenant des chercheurs du CNRS. L’utilisation de la télédétection à très haute résolution a en effet permis de rassembler 11 000 images satellites haute résolution (résolution spatiale de 0,5 m contre 10 à 30 mètres pour des images satellites standards) de ces régions, ensuite analysées en appliquant une méthode de reconnaissance de formes par intelligence artificielle.

Selon cette étude, les arbres isolés recouvrent une surface de 1,3 million de km², soit environ 2,5 fois la superficie de la France. La taille de leur couronne, supérieure à 3 m², et leur nombre dépend étroitement du régime climatique et de l’usage des sols.
 

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La couverture de la canopée est de 0,1 % dans les zones hyperarides (moins de 1 arbre à l’hectare) à 13,3 % dans les régions subhumides (plus de 47 arbres à l’hectare). Ces arbres contribuent de manière primordiale aux ressources locales, à la biodiversité et au stockage du carbone. Ils jouent un rôle crucial au sein des écosystèmes et agrosystèmes tropicaux secs.

Ces travaux, publiés le 14 octobre dans Nature, suggèrent qu’il est possible de recenser l’ensemble des arbres 'non forestiers' de la planète afin d’évaluer leur contribution aux enjeux environnementaux.