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Une centrale à charbon, le 30 novembre 2019 à Jänschwalde, en Allemagne © AFP/Archives John MacDougall

L’appétit pour le charbon ne faiblira pas ces prochaines années en raison de la demande en Asie et en dépit de la crise climatique, a mis en garde mardi l’Agence internationale de l’énergie (AIE).

« La demande mondiale de charbon a rebondi depuis 2017. Même si elle va probablement décliner en 2019, nous nous attendons ce qu’elle reste globalement stable ensuite jusqu’en 2024 », écrit l’agence basée à Paris dans un rapport consacré au sujet.

Le charbon reste la première source pour la génération d’électricité et représente plus de 40 % des émissions de CO2 liées à l’énergie. Il est par ailleurs encore largement utilisé pour la production d’acier et de ciment.

Gros émetteur de gaz à effets de serre mais aussi source de pollution de l’air, il est pourtant sous pression dans les pays développés en raison de la crise climatique et se trouve par ailleurs concurrencé dans la production d’électricité par le gaz et les renouvelables, aux coûts déclinants.

Mais si son utilisation recule en Europe et aux Etats-Unis, elle progresse encore en Asie, en particulier en Inde et en Chine, le plus gros producteur et consommateur au monde de charbon.

« Les centrales électriques au charbon en Asie sont jeunes – 12 ans en moyenne – ce qui fait qu’elles pourraient encore fonctionner pendant des décennies », souligne le directeur exécutif de l’AIE, Fatih Birol. 

Selon lui, il sera nécessaire d’avoir recours à des technologies comme le captage, le stockage et la valorisation du CO2 (CCUS), qui permet d’éviter qu’il ne soit rejeté dans l’atmosphère.

« L’adoption du CCUS pour de nombreuses centrales jeunes en Asie serait nécessaire pour remettre le monde sur le chemin des objectifs internationaux sur le climat, la qualité de l’air et l’accès à l’énergie, estime Fatih Birol. De plus, la décarbonation de grosses industries comme l’acier et le ciment serait extrêmement difficile sans CCUS ». 

Pour l’instant, très peu de projets de captation du CO2 sont en fonctionnement commercial dans le monde.