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Le Gerd en construction le 26 décembre 2019 © AFP/Archives E.SOTERAS

Le Grand Barrage de la Renaissance (Gerd), source de discorde entre l'Éthiopie et ses voisins, est prêt à produire de l'électricité après le succès de la seconde phase de remplissage, a annoncé lundi un responsable éthiopien.

« Le premier remplissage a été effectué l'an dernier, le deuxième est aujourd'hui achevé et sera formellement annoncé aujourd'hui ou demain », a assuré ce responsable sous couvert d'anonymat. La quantité d'eau stockée dans le barrage, source de tensions avec les voisins de l'Éthiopie situés en aval du Nil, le Soudan et l'Égypte, est désormais suffisante pour assurer la production d'énergie, a-t-il ajouté.

En juillet 2020, l'Éthiopie avait annoncé avoir rempli son objectif de stocker 4,9 milliards de m3 d'eau et prévu une seconde phase à 13,5 milliards de m3.

Il y a désormais assez d'eau pour mettre en opération les deux premières des treize turbines du barrage, a indiqué le responsable éthiopien sans avancer de date précise pour le début de la production d'électricité. 

Le méga-barrage, d'une contenance totale de 74 milliards de m3 d'eau, est construit depuis 2011 dans le nord-ouest de l'Éthiopie, près de la frontière avec le Soudan, sur le Nil bleu qui rejoint le Nil blanc à Khartoum pour former le Nil.

Avec une capacité de production d'électricité de 5000 mégawatts, revue à la baisse par rapport aux 6000 initiaux, il devrait devenir un des plus grands barrages hydroélectriques d'Afrique.

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© AFP Janis LATVELS

Depuis le lancement du projet, le Gerd constitue une pomme de discorde entre l'Éthiopie, qui le juge indispensable au développement de ses infrastructures énergétiques, et le Soudan et l'Égypte, tous deux tributaires du Nil pour leurs ressources hydrauliques. 

Des discussions entamées sous l'égide de l'Union africaine (UA) n'ont pas permis aux trois pays de parvenir à un accord tripartite sur le remplissage du barrage et sur les modalités d'opérations des retenues d'eau. 

Le Caire et Khartoum avaient demandé à Addis Abeba de surseoir au remplissage du barrage dans l'attente de la conclusion d'un accord. 

Le Conseil de sécurité des Nations unies s'était saisi de l'affaire le 8 juillet pour négocier un accord, mais l'Éthiopie a diplomatiquement repoussé cette initiative en jugeant « regrettable de constater que l'avancement des négociations a été freiné et politisé ». 

« L'Éthiopie a clairement indiqué à maintes reprises que porter le sujet devant le Conseil de sécurité des Nations unies était et reste inutile et loin du mandat du Conseil », avait indiqué mardi dernier le ministère éthiopien des Affaires étrangères. 

L'Égypte revendique un droit sur le Nil au titre d'un traité de 1929 qui lui donne un droit de veto sur tout projet de construction sur le fleuve. Un autre traité de 1959 porte à 66% la part de l'Égypte sur les eaux du Nil, et à 22% celle du Soudan, selon Le Caire. 

L'Éthiopie n'est pas partie prenante de ces traités et en conséquence affirme ne pas être tenu par leurs dispositions. 

En 2010, les pays du bassin du Nil - à l'exception de l'Égypte et du Soudan - avaient signé un « traité-cadre de coopération » qui autorisait les projets d'infrastructures sur le fleuve sans le consentement du Caire.

Le ministre éthiopien de l'Eau, Seleshi Bekele, s'est félicité lundi sur Twitter de la prochaine mise en route des premières turbines du Gerd : « tous les efforts sont faits pour permettre aux deux turbines de générer de l'énergie ». 

Les deux turbines devraient pouvoir produire de l'ordre de 750 mégawatts d'électricité et augmenter ainsi de 20% la production nationale éthiopienne, selon Addisu Lashitew, un analyste de la Brookings Institution à Washington. C'est « une quantité très significative », a-t-il ajouté, pour un pays qui est fréquemment touché par les coupures de secteur et dont la production industrielle est parfois soumise à un rationnement électrique. 

L'achèvement du barrage est aussi une priorité politique pour le Premier ministre éthiopien Abiy Ahmed, après des mois de guerre au Tigré, selon Costantinos Berhutesfa Costantinos, enseignant à l'université d'Addis Abeba. « Il s'agit d'un facteur d'unité pour les Ethiopiens au milieu de tous ces conflits ethniques et il est donc important pour le pays et ses dirigeants d'achever le barrage conformément au calendrier prévu », selon lui.