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La nébuleuse entourant l'étoile Eta de la Carène photographiée par Hubble en U.V. Les structure en bleu n'avaient pas encore été détectées.© ESA/Hubble

Imaginez un feu d’artifice en ralenti. Il a commencé il y a près de deux siècles et dure encore de nos jours. C’est ainsi qu’on pourrait décrire l’environnement de l’étoile Eta dans la constellation de la Carène. Cette explosion brutale a expulsé une partie de la matière de cette étoile double massive. Cette matière forme aujourd’hui la nébuleuse de l’Homoncule, gigantesque masse de gaz chaud en expansion.

Une nouvelle image de cette nébuleuse a été prise par le vieux télescope spatial Hubble. Prise en lumière ultraviolette, cette image révèle une zone de gaz riche en magnésium. Cette région qui apparaît en bleu sur l’image ci-dessus est prise entre la zone blanc-rosé composée de gaz et de poussière et les jets de gaz abondant en azote, en rouge. Une fois qu’on aura déterminé la masse et la vitesse de cette zone inconnue, on pourra en tenir compte pour essayer de comprendre comment vers 1840 une énorme explosion a affecté la vie de deux étoiles géantes.