image légendée

Squelette du Falcatakely Forsterae, ressemblant à un « toucan avec des dents de lapin » © Ohio University/AFP Ben Siegel

La découverte du fossile d’une créature ressemblant à un « toucan avec des dents de lapin » ayant vécu il y a 68 millions d’années illustre la diversité des espèces d’oiseaux contemporains des dinosaures. Avec moins de neuf centimètres de long, le crâne délicat de l’oiseau baptisé Falcatakely forsterae par les scientifiques, aurait pu passer inaperçu. Il a bien failli l’être, jusqu’à ce qu’une analyse au scanner le sorte de l’anonymat d’un dépôt de fossiles. 

Parce que son grand bec courbé ne ressemble pas seulement à celui d’un des volatiles contemporains les plus populaires, le toucan, mais surtout à rien qu’on ne connaisse à l’époque de son existence.  

Les oiseaux du Mésozoïque – une ère géologique s’étendant entre 250 et 65 millions d’années – avaient « un museau sans spécialisation particulière », indique Patrick O’Connor, auteur de l’étude publiée mercredi dans Nature communications. « Falcatakely change complètement la donne, avec un bec haut et long, inconnu au Mésozoïque » ajoute le professeur d’anatomie et neurosciences à l’université américaine de l’Ohio.  

L’étude de son crâne est porteuse d’autres surprises. « Bien que l’apparence de sa face soit similaire à celle des oiseaux modernes comme le toucan, son squelette ressemble beaucoup plus à celui de dinosaures théropodes non-aviaires, comme Deinonychus et Velociraptor », explique Patrick O’Connor.  

Le fossile a été découvert en 2010 dans le nord-ouest de Madagascar. Il a fallu sept ans avant que des scientifiques se penchent sur son cas. Avec une complication majeure, le bec et le crâne étant trop fragiles pour être extirpés de leur gangue de roche.  

image légendée

Le « toucan à dents de lapin » © AFP John Saeki

L’équipe a contourné le problème en « disséquant virtuellement » les os pour en produire un modèle numérique, utilisé en suite avec une imprimante 3D pour en fabriquer un exemplaire comparable à d’autres spécimens. Ils ont alors identifié un animal improbable, selon Daniel Field, du département des sciences de la Terre à Cambridge, qui a revu l’étude pour Nature

Son bec n’avait pas seulement une forme inattendue, mais était muni d’au moins une dent, laissant penser qu’il pouvait en avoir eu d’autres. « Ces caractéristiques donnent à Falcatakely un profil presque comique… imaginez une créature ressemblant à un petit toucan doté de dents de lapin », a-t-il écrit. Aucune des 200 espèces d’oiseaux répertoriés pour cette période « n’a un crâne ressemblant en quoi que ce soit à Falcatakely », selon lui. 

Pour le Pr O’Connor, cette découverte illustre notre grande ignorance sur les oiseaux qui vivaient à l’époque des dinosaures. « Nous ne savons presque rien de l’évolution aviaire pendant une période dépassant 50 millions d’années », a-t-il dit. 

Il est rare de découvrir des fossiles de ces temps anciens, la fragilité de leur squelette a empêchant leur bonne préservation. L’équipe qui a découvert Falcatakely continue ses recherches à Madagascar et le Pr O’Connor espère découvrir à quoi pouvait servir son bec. « Était-ce pour mâcher les aliments? Attraper des proies? Etait-il utilisé comme signal pour d’autres membres de l’espèce? Il reste encore beaucoup de questions en suspens », a-t-il conclu.