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Le manchot blanc dans le parc national des Galapagos, le 19 novembre 2020 © Parc national des Galapagos/AFP Jimmy Patiño

Un manchot considéré comme « rare » du fait de son plumage entièrement blanc a été découvert dans l’archipel équatorien des Galapagos, un site à la faune et la flore uniques au monde, a annoncé jeudi le parc national du même nom. « Il pourrait s’agir d’une condition génétique connue comme le leucisme, qui provoque une perte partielle de la pigmentation du plumage ou du pelage des animaux, tandis que la couleur des yeux reste normale, à la différence des albinos », a indiqué le Parc national des Galapagos (PNG) dans un communiqué. Ajoutant que les animaux présentant cette particularité « sont aussi plus résistants à la lumière solaire », le parc a précisé que « seules des analyses génétiques pourraient confirmer le diagnostic ». 

Selon le PNG, des cas d’albinisme ou de leucisme ont déjà été répertoriés aux Galapagos parmi des requins, des lézards, des langoustes, des pinsons, mais il s’agit du premier pingouin. L’animal a été aperçu il y a une semaine par le guide naturaliste Jimmy Patiño sur Isabela, l’une des îles de cet archipel situé à mille kilomètres de la côte équatorienne.

Le PNG et la fondation Charles Darwin collaborent pour le suivi constant de la population des manchots des Galapagos (Spheniscus mendiculos) dans leurs zones de nidation, ainsi que le contrôle d’espèces introduites, afin de leur assurer les meilleures conditions de survie.

La population de ces manchots – les seuls qui habitent sur la ligne de l’Équateur et l’une des plus petites variétés du monde, avec 35 cm de haut – a progressé, passant de 1451 spécimens en 2019 à 1940 en 2020, selon le dernier comptage effectué en octobre, selon le parc. Les Galapagos, qui ont servi de laboratoire naturel au scientifique anglais Charles Darwin pour sa théorie sur l’évolution des espèces, tirent leur nom des gigantesques tortues qui y vivent.