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Les orbites des vingt nouvelles lunes de Saturne. Leur étude permettra de comprendre les mécanismes de formation des satellites ainsi que les collisions qui ont du se produire dans le passé. ©Carnegie Institution for Science/Nasa

Saturne est aujourd’hui la planète qui compte le plus de lunes connues. Une équipe menée par Scott Sheppard, du Carnegie Science Institute, a utilisé le télescope Subaru à Hawaï pour découvrir vingt lunes supplémentaires autour de la planète aux anneaux. La découverte a été annoncée hier par le Minor Planet Center de l’Union Astronomique Internationale.

Ces lunes mesurent toutes environ 5 km de diamètre, soit la limite de taille qu’un télescope de 8 mètres peut découvrir à cette distance. Trois tournent autour de Saturne dans le sens direct, c’est-à-dire dans le sens de rotation de Saturne. Les 17 autres tournent dans le sens inverse, aussi appelé « sens rétrograde ».

Ces vingt nouvelles lunes s’ajoutent aux 62 déjà connues et font que Saturne et ses 82 satellites dépasse Jupiter qui n’en compte « que » 79 identifiés.

Reste à les baptiser

Un concours vient d’être lancé pour nommer ces nouveaux satellites. Théoriquement, les satellites de la planète sont nommés d’après les proches du titan Chronos, mais les critères ont étés assouplis pour accepter les noms de géants mythologiques issus d’autres cultures.

Si vous souhaitez nommer l’un de ces satellites il vous suffit d’envoyer un gazouillis via Twitter à @SaturnLunacy en expliquant votre choix.