Fossile de bois d'une forêt verticale vieille de 290 millions d'années retrouvé à Ortigueira, au Brésil © AFP Ricardo Chicarelli

Fossile de bois d'une forêt verticale vieille de 290 millions d'années retrouvé à Ortigueira, au Brésil © AFP Ricardo Chicarelli

Des géologues ont découvert à Ortigueira, dans le sud du Brésil les fossiles d’arbres d’une forêt datant de 290 millions d’années, avant l’arrivée des dinosaures. Une vraie « fenêtre sur le passé » pour étudier l’évolution des plantes.

Cette forêt fossilisée détient 164 arbres lycophytes, sans fruits, fleurs ni graines, d’une variété déjà disparue. La découverte est « la plus importante de l’hémisphère sud » en matière de quantité et de qualité de préservation, explique Thammy Mottin, scientifique de l’université du Parana et membre de l’équipe de recherche.

« Ces plantes représentent des formes de vie très primitives de l’histoire de la terre », poursuit la chercheuse. Cette forêt « montre comment les premières plantes se sont répandues, comment elles étaient distribuées dans l’espace et quelles étaient leurs interactions » avec d’autres formes de vie.

La forêt verticale fossilisée de 290 millions d'années à Ortigueira, au Brésil © AFP/Archives Ricardo Chicarelli

La forêt verticale fossilisée de 290 millions d'années à Ortigueira, Brésil © AFP/Archives Ricardo Chicarelli

La forêt fossilisée du Parana a été découverte fin 2018, par hasard, lors d’études géologiques pour le tracé d’une route vers une usine. Une étude a alors été lancée et les résultats, publiés en février dans la revue scientifique Palaeogeography, Palaeoclimatology, Palaeoecology, ont été vulgarisés récemment dans la presse brésilienne. 

La conservation exceptionnelle a été rendue possible car les arbres « ont été ensevelis quand ils étaient encore vivants, puis recouverts progressivement de sédiments », explique Thammy Mottin. La forêt a ensuite été « conservée presque telle quelle » après avoir été recouverte par un fleuve en crue qui a gelé.